Starcross Bridge
Reviews
Starcross Bridge cover
The fact that in the morass of contemporary music, the musicianship of Mike Westbrook may be all but forgotten is – among other things – also due to his resistance to easy classification. Starcross Bridge is a perfect example of this latter aspect of Mr Westbrook’s music. It’s dreamy voyage is neither wholly improvised, not somewhat beholden to black dots on paper.
The daring notion that Mr Westbrook was never able to fully escape the pull of tradition nor wholly given to free improvisation. Instead Mr Westbrook has spent a lifetime in the mastering, sifting and exploitation of all of the achievements of experimentation – past and present – always with a view of the future.
On this album Mr Westbrook manages to free himself of the entire weight of history, both his own and that of music in general, to create a programme that is the epitome of a hieratic music drama in which a perfect fusion of music and narrative facilitates a spiritual elevation seemingly of his life. It features moments of great power in three “chapters” and a “postscript” comprising songs each of which is clearly a product of questing intellect and intuition. With his flawless technique, Romantic sensibility and assured sense of line Mr Westbrook makes the ideal interpreter of songs – both classic and (newly) composed (by him). This volume contains a generous dappling of them scattered through the “chapters”, the surprise in the “postscript” being an aira from Rossini’s opera The Barber of Seville.
All of the music is given electrifying performances on a rich-toned piano, on which Mr Westbrook proclaims himself (inadvertently) an incredible interpreter of Thelonious Monk in addition to many other things. The visionary and sometimes eccentric nature of his writing means that there are also few pianists around who can come to grips of his work. Only he can penetrate, it would seem, the mercurial nature of these works. In his hands, for instance, “Starcross Bridge”, “Brasilian Love Songs”, “If Thou Must Leave Me” and “Rooster Rabelais” come across with a rare and deep profundity, as does the work of Rossini, with which he closes this majestic album.
Raul da Gama - jazzdagama.com

Sia ringraziato il cielo per avere tra noi un musicista come l'inglese Mike Westbrook e un intelligente discografico come lo svizzero Werner Uehlinger. Il primo per avere rifondato e fatto germogliare tutto il new jazz britannico, il secondo per avere dato la possibilità a decine e decine di musicisti di esprimersi come forse non avrebbero potuto fare e avere creato una sorta di "new way" dell'ascolto del jazz per almeno una generazione di passivi ascoltatori.
E grazie, inoltre, a Uehlinger per il fatto di avere dato la possibilità a Westbrook di incidere il suo vero primo lavoro solistico, completamente improvvisato, dopo quarant'anni di carriera artistica, ben lontano dal quel Piano registrato nel lontano 1975 e pubblicato l'anno successivo per la "sua" Original Records londinese e ristampato per la Impetus quasi vent'anni dopo. Da molti erroneamente ritenuto quale ideale seguito di quel Paris, uscito nel 2016 sempre per la Hat Hut Records di Uehlinger e commissionato al pianista e compositore di High Wycombe per celebrare il centenario della nascita di Thelonious Monk ma anche quale regalo di compleanno a Westbrook che in quell'anno girò la boa degli ottanta.
Registrato a Parigi subito dopo un solo all'Intakt Festival di Zurigo all'inizio di dicembre del 2017, Starcross Bridge è un meraviglioso affresco della naturalezza espressiva di Westbrook. Dentro, diviso in "capitoli" c'è tutto ciò che in quel momento parigino passava nella sua testa: Ellington, Strayhorn ma anche Beatles, Rossini, Monk, il Brasile e ovvi ripescaggi della lunga carriera accanto alla sua adorata Kate, che firma la foto di copertina del lavoro, vale a dire la piccola stazione ferroviaria di Starcross, piccolo sobborgo nel Devon dove i coniugi "Giulietta e Romeo" Westbrook vivono.
Inutile un'analisi profonda del materiale. Questo disco è il disco di un pittore dell'anima. Questo disco è la quintessenza del pensiero musicale di un vero innovatore della materia musicale jazzistica. Questo disco è la testimonianza dell'intelligenza applicata alla musica.
Un disco "segreto" per chi ancora non avesse compreso la profondità di Westbrook e del suo agire musicale. Con due splendidi omaggi: il primo (il titolo è lo stesso del CD) dedicato a Lou Gare (sassofonista compagno di mille avventure scomparso nel 2017) e il secondo (un blues) alla memoria di Danilo Terenzi, indimenticato trombonista romano che collaborò con Westbrook ai tempi della sua militanza nei gruppi di Giorgio Gaslini.
Solo uno come lui, da buon ultraottantenne e non-americano, può oggi permettersi di affrontare programmi del genere con il tocco di saggezza da straordinario e unico maestro.
Limpido e naturale, il suo romantico approccio al suono testimonia l'estrema sensibilità del confronto con materiale tanto "pesante" e sacro come quello ispezionato ed elaborato con tanta impressionante delicatezza.
Intricato e magistrale come tutto quello che è ascoltabile nei suoi più di cinquanta lavori, quasi tutti da libro dei maestri. Come dice il Rossini citato: "Amoroso e sincero Lindoro."
Vic Albani - All About Jazz

Starcross Bridge is a very welcome solo piano album from the great bandleader Mike Westbrook. Performing original material and songs by Monk, Ellington, John Ireland, Rossini, the Beatles and the Stylistics, Westbrook plays what he calls “composer’s piano” – simple, solid chords with few embellishments – and the results are quietly compelling.
John Lewis - The Guardian

Kennis van de context kan de luisterervaring ten zeerste bepalen. Niet zelden zijn de mooiste platen degenen waarvan je pas na herhaalde beluistering de liner notes leest en erachter komt dat de achtergrond exact samenvalt met je ervaring tijdens het luisteren. Starcross Bridge is zo’n plaat. Hij is nog maar een paar tellen onderweg en je weet dat elke noot persoonlijk is. Er klinkt een totaal gebrek aan jachtigheid door, een weifelende zelfverzekerdheid. En elke noot is dichtbij, de muziek is zeldzaam intiem. De kalmte van waaruit Westbrook de spanning zoekt, maakt dit album zo goed, samen met de keuze van het materiaal: oude hymnes, popsongs, jazzstandards van Billy Strayhorn, Duke Ellington en Thelonious Monk, eigen werk en als uitsmijter een deel uit Rossini’s De Barbier van Sevilla. En over dat alles hangt een zweem van wijsheid, hier speelt iemand die alleen nog hoofdzaken kent. Vervolgens lees je dat Westbrook 82 is en deze plaat is getekend door de lange, intense samenwerking met zijn vrouw, zangeres en schilder Kate Westbrook. Hier wordt een leven afgespeeld, gevierd in retrospectief.
Mischa Andriessen - JazzandMo.be

La première chose à laquelle on pense, lorsqu’on évoque Mike Westbrook – ce qui ne se fait pas assez souvent en langue française, hélas -, c’est l’orchestre. La bande – The Band, éventuellement -, mais aussi le raffinement des arrangements, le rôle des cuivres, de la voix, la théâtralisation du propos… Rien en tout cas qui suggère la solitude et l’introspection, ne serait-ce que parce que son épouse Kate n’est jamais très loin dans ses projets divers. C’est compter sans la discographie récente du compositeur anglais qui offre à un an d’intervalle deux soli de piano. Enregistrés tous deux à Paris en 2016, ils en disent beaucoup sur l’univers de Westbrook et sur sa conception de l’écriture musicale.
Les jeux de pédales qui prolongent des notes esseulées aux prémices de « Because » nous montrent le chemin. Au milieu des sonnailles apparaît une ligne mélodique qui évoque quelques réminiscences, fussent-elles brisées, parcellaires et rapidement déplacées dans un univers presque monkien quoique délibérément lent. Mike Westbrook prend son temps dans cette lecture des Beatles qui lui est familière : avec Kate Westbrook, Phil Minton et toute sa band(e), il avait réenregistré l’album Abbey Road en 1990, dans un Off Abbey Road devenu culte ; sans parole ni vents, la chanson lancinante de Lennon, marquée par une omniprésence des voix et de l’électricité, prend une tournure minimaliste qui renoue avec ses origines : le Beatle s’était inspiré de la sonate Clair de Lune de Beethoven. Westbrook ne le sait que trop bien et, sur l’album Paris, il s’amuse parfois d’une lecture classique, délaissant les basses appuyées de la main gauche pour flatter les mediums du piano. Une lecture différente de la version de Starcross Bridge, enregistrée en décembre dernier au 19 rue Paul Fort [1] pour une parution chez HatHut, où les basses, davantage sollicitées, offrent une lecture plus jazz.
C’est un exemple de la richesse documentaire que proposent ces disques. Pour la première fois dans sa discographie, Mike est seul et semble se laisser aller aux émotions, sans fil conducteur. C’est bien sûr une illusion puisqu’au contraire, les soli sont parfaitement scénarisés. Le premier, Paris, scinde la narration en quatre parties distinctes où son roboratif « Blues for Terenzi », ici réduit à deux minutes [2] côtoie le « Good Old Wagon » de Bessie Smith dans un chapitre consacré au blues qui mord parfois celui des Love Stories, ainsi qu’on l’entend sur le long et introspectif « View For The Drawbridge » tiré de son album Citadel/Room 315 enregistré en 1971 avec John Surman. D’autres séquences consacrées au piano-bar permettront d’entendre une belle mise en abyme avec l’interprétation du « Solitude » d’Ellington, tout empreinte de spleen. Une métaphore sans doute des musiciens absents qui s’animent sur le clavier de Westbrook : on sait l’importance que revêtent les hommages dans sa discographie, en témoigne notamment Fine’n Yellow ou le récent In Memory of Lou Gare, véritable compilation-hommage de soli d’un de ses musiciens décédés. Même quand il est seul au piano, il semble à l’auditeur que l’orchestre peut surgir ; c’est ainsi qu’il faut écouter « ‘Round Midnight » sur Starcross Bridge, une approche taciturne où le thème reste en filigrane, comme s’il se jouait ailleurs ou s’il tournait dans la tête de l’auditeur perçu comme un intime, un acteur parmi d’autres de la musique en train de se jouer, dans un dialogue permanent entre l’émetteur et le récepteur qui définit une musique généreuse, même lorsqu’elle est réduite pour le compositeur à son plus simple appareil. Le piano.
C’est à ce titre que l’on doit envisager Starcross Bridge comme une œuvre plus aboutie que Paris qui s’apparente davantage à un work in progress, jalon d’une soirée magique célébrant les 80 ans du pianiste [3]. D’abord parce qu’il s’agit du grand retour de Westbrook sur le label à tranche orange où il avait célébré pèle-mêle Rossini et le Duke. Mais surtout parce que le propos s’est affiné, se recentrant sur des figures stylistiques inspirantes, de Thelonious Monk (formidable « Monk’s Mood » à la fois doux et saillant) à Duke Ellington (une version abstraite de « I Got it Bad – And That Ain’t Good » dont les accents concertants rappellent tout le legs de la musique écrite occidentale). Mike Westbrook ne donne pas seulement sa lecture propre ou sa vision du monde à travers un récital. Il écrit au piano sa notice biographique, cite ses maîtres et ses antiennes, construit des ponts entre ses propres émotions avec une grande poésie et des sentiments exacerbés qui ajoutent une dimension supplémentaire à un musicien majeur, quoique trop négligé de ce côté-ci du Channel.
Franpi Barriaux - Citizen Jazz
[1] Ces disques ont été captés à 18 mois d’écart sur le même piano, NDLR.

[2] Enregistré dans le très ellingtonien The Orchestra of Smiths Academy en 1998, on le connaît dans une version d’une demi-heure. Ce morceau est un hymne westbrookien…

[3] Nous y étions.

Starcross Bridge du pianiste anglais Mike Westbrook qui paraît chez Hatology/Outhere est ancré dans l’intime. La relation fructueuse au long cours qu’entretient Westbrook avec sa femme, la chanteuse, parolière et peintre Kate Westbrook, s’exprime à travers deux chansons écrites conjointement. Starcross fait référence à une gare ferroviaire proche du domicile familial dans le Devon, du côté de Plymouth où débuta la vie créatrice des Westbrook, il y a bien des années. Le  morceau-titre est dédié au saxophoniste ténor Lou Gare, dont le décès en 2017 fut un véritable crève-cœur.
France Musique
Mike Westbrook